由阿蒂亚·卡拉(Aditya Kalra)

三位知情人士告诉路透社,全球最大的啤酒生产商安海斯-布希·英博(Anheuser-Busch InBevtold)当局去年发现了一个行业卡特尔之后,印度发起了一项反啤酒价格操纵指控的反托拉斯调查。

AB InBev(BR:ABI)发现了其收购的印度业务,这是其在2016年以大约1,000亿美元收购在伦敦上市的竞争对手SABMiller(LON:SAB)Plc的一部分,多年来与丹麦的Carlsberg(CO:CARLb)一起确定了啤酒价格消息人士说,还有印度的联合啤酒厂(NS:UBBW),该公司由喜力公司(HeinekenNV)(AS:HEIN)部分拥有。

百威英博在完成SABMiller交易后于去年上半年进行了内部调查,结果发现高管们已经讨论并同意向印度州政府提交啤酒原酒生产价格。这些酿酒前的价格将包括所有生产和销售成本以及提议的利润率,并由州政府用于设定最高零售价。

一位消息人士说:“这令人震惊。”“有关竞争的广泛定价信息(其中有一些是极为机密的)可供所有三家公司使用。”

据路透社先前报道,本月初,印度竞争委员会(CCI)突击搜查了这三家啤酒厂的办公室,并发现一封电子邮件,表明高管据称违反了印度的反托拉斯法。

根据这三个消息来源,这些袭击是在百威英博(AB InBev)根据所谓的“宽恕计划”(Leonency Program)向反托拉斯监督机构进行披露之后进行的,该计划为揭露不法行为的卡特尔成员提供了举报人式保护。

CCI主席Sudhir Mittal没有回应置评请求。

百威英博公司的发言人表示,“本文不宜对此发表评论”,百威英博公司在印度的产品包括百威啤酒和科罗纳啤酒。嘉士伯以自己的品牌销售啤酒,同时还拥有塔堡啤酒公司。嘉士伯表示,它“致力于遵守”所有相关法律。

联合啤酒公司在印度市场占有51%的份额,并在印度销售theKingfisher(LON:KGF)和喜力啤酒品牌,该公司未回复电子邮件。喜力拒绝置评。

收购AB InBev时,印度SABMiller董事总经理Shalabh Seth的电话没有接听。他现在在联合啤酒厂工作。

在路透社于10月11日报道CCI突袭之后,联合酿酒公司告诉印度证券交易所,该公司认真履行了合规义务,并正在审查其法律风险和潜在影响。

比利时的AB InBev表示,它“非常认真地”对待反托拉斯合规性。

消息人士称,这三个酿酒商在欧洲70亿美元的市场中占啤酒消费量的90%,如果发现他们经营卡特尔,他们将面临最高2.72亿美元的罚款。任何发现价格固定的公司高管也可能被罚款。

百威英博可以自我报告该问题,以免除部分或全部罚款。

目前尚不清楚所谓的固定价格可能给消费者带来多少成本。

高度管制的市场

这项调查将为已经面临严格合规性和州级法规的印度啤酒业务蒙上阴影,这将使啤酒酿造商更难扩张。

尽管年轻而富裕的人口,对饮酒的更好的社会接受度和酒吧文化的发展刺激了啤酒的消费,但许多印度饮酒者仍然更喜欢烈性烈酒,尤其是威士忌酒,尤其是在较小的城镇和乡村。

大多数州都对酒精价格进行单独监管,而且公司每年都需要提交并获得当地政府批准的价格。还有单独的标签,许可和品牌注册规范。

两家公司设定的酿酒厂价格也是征收酒精税的基础,酒精税是州政府收入的重要来源。

这导致零售价格的巨大差异。印度最大的啤酒连锁店Beer Cafe称,一瓶330毫升的翠鸟在旅游胜地果阿的售价为36卢比(49美分),而在北部的哈里亚纳邦(主要的工业中心)则为130卢比(1.77美元)。

稀有黑暗RAID

作为调查的一部分,CCI获得了德里地区法官的许可,可以在啤酒厂办公室进行搜查和缉获行动,这是近10年的看门狗行动中的第三次突袭。

五名了解调查情况的消息人士说,黎明突袭是在印度南部的班加罗尔和印度首都古德里附近的两个印度城市进行的,这两个城市分别是印度南部的班加罗尔和班古洛。

在两天的时间里,公司高级官员被问到价格,复制他们的计算机硬盘以及克隆手机以分析WhatsApp上的通信的问题。

一位消息人士举了一封电子邮件的例子,该电子邮件显示了两家公司就在特定州实现更好的价格所取得的成功以及如何复制该模型进行了交流。消息人士称该来文为“粗俗的”反托拉斯违规行为。

路透社无法独立验证任何电子邮件的内容。

其中一位消息人士称,该监管机构怀疑至少有四个印度州的价格固定。CCI的调查部门将进一步质疑公司高管,并分析扣押的证据,然后在报告中提出罚款建议,该报告将由委员会成员进行审核,审核过程可能长达12个月。

印度的调查是全球啤酒商最新的反托拉斯头痛。去年,欧盟委员会指责英博(AB InBev)阻止廉价进口商品流入比利时,从而滥用其在比利时的市场优势。2014年,德国监管机构对Carlsberg和小型啤酒制造商串通价格进行了罚款。

“冒牌”市场

酿酒商已经在印度面临艰苦的斗争。

一位曾在印度的外国酿酒商工作的高管表示,地方政府不愿允许价格上涨,因为担心价格上涨会影响消费者的购买,进而影响税收。

这位高管说:“除了政府以外,没有人在这里牟取暴利,他们想最大化他们的收入。”

除了定价问题之外,突然的政策变化也可能对啤酒生产商造成打击。2016年,印度最高法院禁止在高速公路500米以内销售酒类,同年东部的比哈尔邦也禁止酒类销售。

其他三个印度州和一个由联邦政府控制的岛屿领土也禁止或限制了酒精饮料的销售。

对于嘉士伯来说,比哈尔邦禁令是在该公司在那儿开设新啤酒厂仅仅两年之后。当时,印度国家元首迈克尔·詹森(Michael Jensen)表示,印度是“世界上最困难的市场,但你不能做这样的事情……这对投资者的信心非常不利”。

顶级啤酒制造商还面临着高端细分手工艺啤酒日益普及的挑战。红杉资本支持的B9饮料的“ Bira 91”品牌和初创品牌“ Simba”以怪异的品牌和清淡的啤酒吸引了饮酒者。

Simba的创始人Prabhtej Singh Bhatia告诉路透社,Simba去年的销售额为1,020万美元,今年的目标是翻一番,但如果没有严格而多样的州政府规定,Simba的增长速度可能会更快。

巴蒂亚说,他的营运资金需求经常受到各种州政策的制约-例如,在果阿,注册一个新啤酒品牌的费用为328美元,而德里为20500美元。

巴蒂亚说:“市场充满挑战,令人困惑。”